Impactos económicos del calibre que generó el Covid-19 solo llegan una vez cada tantas generaciones, pero suelen provocar un cambio permanente y de gran alcance. Aparentemente, y si se mide por la producción bruta, la economía mundial está en camino de recuperarse de una recesión jamás vista por ninguno de sus 7 mil 700 millones de habitantes, pero otros legados de la enfermedad darán forma al crecimiento global en los próximos años.

 

Algunos ya pueden verse, como el asalto de la robótica a cientos de miles de puestos de trabajo en fábricas y servicios, mientras otros tienen que hacerlo desde casa. Para la agencia Bloomberg, habrá entonces más desigualdad entre países y dentro de ellos, con los gobiernos desempeñando un papel más importante en la vida de los ciudadanos, gastando y debiendo más dinero. He acá algunos de esos cambios que llegaron para quedarse, o en el mejor de los casos, permanecerán por muchos años:

Leviatán

El Gran Gobierno protagonizó su regreso cuando el contrato social entre la sociedad y el estado tuvo que reescribirse, incluso tuvo que pagar los salarios cuando las empresas no pudieron hacerlo. En los países donde el libre mercado reinó por décadas, las redes de seguridad tuvieron que remendarse. Para pagar todo esto, los gobiernos del mundo registraron déficits presupuestarios que suman 11 billones de dólares este año, según la firma McKinsey, desatando un fuerte debate sobre el cuándo y cómo deben terminar estas ayudas. En las economías desarrolladas, las tasas de interés ultrabajas y los mercados financieros tranquilos no apuntan a una crisis a corto plazo, pero a largo, un gran replanteamiento de la economía está cambiando de opinión sobre la deuda pública.

Dinero aún más fácil

Los bancos centrales volvieron a sumergirse en la impresión de dinero, con las tasas de interés en nuevos mínimos históricos, cuando no fueron negativas. Las intervenciones monetarias crearon algunas de las condiciones financieras más relajadas de la historia y desataron un frenesí de inversión especulativa, que deja a muchos analistas preocupados por los peligros que se avecinan. Y la historia muestra que las pandemias deprimen las tasas de interés durante mucho tiempo. Un artículo publicado este año por la agencia Bloomberg encontró que un cuarto de siglo después de la aparición de la enfermedad, las tasas eran típicamente 1,5 puntos porcentuales más bajas de lo que hubieran sido de otra manera.

Deuda y «zombis»

Los gobiernos ofrecieron al crédito como un salvavidas durante la pandemia, y las empresas se aferraron a él. Uno de los resultados fue un aumento en los niveles de deuda empresarial en el mundo desarrollado. El Banco de Pagos Internacionales calcula que las empresas no financieras tomaron prestados 3,36 billones netos en la primera mitad del año pasado. Con los ingresos cayendo en muchas industrias debido a los bloqueos o a la reducción del consumo, y las pérdidas afectando los balances de las empresas, se dan las condiciones para una “importante crisis de solvencia corporativa”, según un nuevo informe.

Grandes divisiones

El debate sobre el estímulo puede parecer un lujo del primer mundo, pero en los países pobres que no tienen esta posibilidad para proteger sus empleos y empresas, o tampoco invertir en vacunas, y tendrán que apretarse el cinturón antes o arriesgarse a crisis cambiarias y fuga de capitales. El Banco Mundial advierte que la pandemia está generando una nueva generación de pobreza y confusión de la deuda, y el FMI dice que las naciones en desarrollo corren el riesgo de retroceder una década.

Recuperación en K

El trabajo mal pagado en los servicios, donde hay más contacto cara a cara con los clientes, tendió a desaparecer primero cuando las economías se bloquearon. Y los mercados financieros, donde la mayoría de los activos son propiedad de los ricos, regresaron mucho más rápido que los mercados laborales. El resultado ha sido etiquetado como una «recuperación en forma de K». El virus ha ampliado las brechas de ingresos o riqueza en las divisiones de clase, raza y género. Las mujeres, por ejemplo, se han visto afectadas de manera desproporcionada, en parte porque es más probable que trabajen en las industrias que tuvieron problemas, pero también porque tuvieron que soportar gran parte de la carga adicional del cuidado de los niños cuando las escuelas cerraron. En Canadá, por nombrar un caso, la participación de la mujer en la fuerza laboral cayó al nivel más bajo desde mediados de los años ochenta.

El ascenso de la robótica

La Covid-19 provocó nuevas preocupaciones sobre el contacto físico en industrias donde el distanciamiento social es difícil, como el comercio minorista, la hostelería o el almacenamiento. La solución: reemplazar a los humanos con robots. Las investigaciones sugieren que la automatización a menudo gana terreno en una recesión. En esta pandemia las empresas aceleran el trabajo en máquinas que pueden registrar a los huéspedes en hoteles, cortar ensaladas en restaurantes o cobrar tarifas en las cabinas de peaje. Y las compras se movieron más en línea, innovaciones todas que harán que las economías sean más productivas, pero también que cuando sea el momento de regresar a sus puestos, algunos ya no estarán allí. Y cuanto más tiempo permanezca la gente desempleada, más se pueden atrofiar sus habilidades, algo que los economistas llaman «histéresis».

(Todavía) más silencio

Dos tercios del PIB de Estados Unidos en mayo fueron generados por personas que trabajaban en casa. Muchas empresas les dijeron a los empleados que se mantuvieran alejados de la oficina hasta bien entrado el 2021, y algunas señalaron que harán que el trabajo flexible sea permanente. De acuerdo con la agencia Bloomberg, el trabajo desde casa ha pasado en su mayoría la prueba de tecnología, lo que brinda a los empleadores y al personal nuevas opciones, pero es una preocupación para las empresas que funcionan “a la antigua”, como las de bienes raíces comerciales hasta alimentos y transporte. Del otro lado, la nueva realidad ha sido una bendición para quienes se hacen su propio camino: las acciones en la plataforma de videoconferencia Zoom se multiplicaron por seis este año.

¿No va a ninguna parte?

Algunos tipos de viajes se detuvieron casi por completo. El turismo global cayó un 72% en el año hasta octubre, según Naciones Unidas, y McKinsey calcula que una cuarta parte de los viajes de negocios podrían desaparecer para siempre a medida en que las reuniones se realizan más en línea. Con las vacaciones invertidas y los eventos masivos como festivales y conciertos cancelados, la tendencia entre los consumidores a favorecer las “experiencias” sobre los productos se ha interrumpido. Y cuando las actividades se reanuden, es posible que no sean las mismas. «Todavía no sabemos cómo van a ser los conciertos, realmente», dice Rami Haykal, copropietario del sitio Elsewhere en Brooklyn. «Creo que la gente será más consciente del espacio personal y evitará los lugares que estén demasiado llenos». Es posible que los viajeros tengan que llevar certificados sanitarios obligatorios y pasar por nuevos tipos de seguridad.

Una globalización diferente

Cuando las fábricas chinas cerraron temprano en la pandemia, envió ondas de choque a través de las cadenas de suministro en todas partes, e hizo que las empresas y los gobiernos reconsideraran su dependencia de la potencia manufacturera del mundo. La sueca NA-KD.com, por ejemplo, es parte de una floreciente industria minorista de «moda rápida» que se mueve con las tendencias de las redes sociales en lugar de las temporadas tradicionales. Después de que las entregas se atascaran este año, la empresa trasladó parte de la producción de China a Turquía, dice Julia Assarsson, jefa de entrada y aduanas. Ese es un ejemplo de ajuste de la globalización sin retroceder.

Volverse verde

Antes de la pandemia, los ambientalistas reflexionaban principalmente sobre las teorías del pico del petróleo: la idea de que el auge de los vehículos eléctricos podría afectar permanentemente la demanda mundial de uno de los combustibles fósiles más contaminantes. Pero cuando 2020 vio aviones en tierra y gente que se quedó en casa, incluso las grandes petroleras como BP sintieron una amenaza real de que el mundo se tomara en serio las preocupaciones sobre el clima.

LChR/Bloomberg