Esta semana, Epic Games anunció sus planes para comprar Tonic Games Group, fabricante del exitoso Fall Guys. Es otra de una larga serie de adquisiciones recientes de videojuegos y una creciente evidencia de que la industria de 180 mil millones de dólares empieza a consolidarse… Pero a las empresas de juegos independientes les resulta casi imposible sobrevivir.

Hace tan solo unos años, la industria de los videojuegos de gran presupuesto se complementaba con un buen número de empresas independientes que podían lograr éxitos con menos recursos y más riesgos creativos. Double Fine Inc., con menos de 100 personas, era conocida por una mezcla de títulos artísticos. Obsidian Entertainment, por su lado, tenía la reputación de crear juegos de rol complejos y profundos.

Pero ambas empresas enfrentaron problemas financieros. A menudo, los editores los contrataban para proyectos de trabajo por encargo, dejando su destino atado a los caprichos de lo que quisieran los ejecutivos en un trimestre determinado. Perder un contrato podría ser devastador y provocar despidos y recortes presupuestarios, por lo que no fue una sorpresa ver a ambas ser devoradas por Microsoft: Obsidian en 2018 y Double Fine un año después.

Tampoco es que las grandes editoriales sean inmunes. El otoño pasado, Microsoft compró ZeniMax Media, la matriz de Bethesda Softworks, en un acuerdo de 7 mil 500 millones. ZeniMax, que lanzó varios fracasos comerciales como Prey y Fallout 76, había estado buscando venderse durante años. Fue el único editor estadounidense de videojuegos que no cotizó en bolsa. Lo que nos lleva a Tonic Games, cuya subsidiaria Mediatonic experimentó un gran éxito el año pasado gracias a Fall Guys, uno de los juegos en línea más populares de la pandemia. Fue adictivo, satisfactorio y la manera perfecta de interactuar con extraños durante el prolongado confinamiento.

Pero Mediatonic luchó por mantener el impulso del juego, incluso con una oleada de contrataciones y nuevas funciones planificadas. En lugar de arriesgarse a una mayor pérdida de jugadores y una posible incertidumbre financiera, los principales ejecutivos del estudio se vendieron a Epic, una de las compañías de juegos más ricas del mundo. Es probable que la medida conduzca a actualizaciones más rápidas y regulares para Fall Guys de lo que Mediatonic habría podido desarrollar por sí solo.

Un caro esfuerzo

A pesar de que la industria de los videojuegos se ha disparado durante la pandemia, hacer juegos siempre ha sido una propuesta arriesgada. Los clientes pueden ser inconstantes, los costos de desarrollo han crecido exponencialmente y las ideas que parecían únicas al principio del desarrollo pueden haberse vuelto omnipresentes una vez que se completa un juego, tres o cuatro años después. El panorama puede ser difícil de navegar incluso para los desarrolladores independientes más exitosos. Empresas que de otra manera eran estables, como Gearbox Entertainment o Insomniac Games, también se han vendido en los últimos dos años.

La consolidación parece una situación en la que todos ganan. Los vendedores pueden garantizar la estabilidad, mientras que los compradores obtienen más contenido para servir a una base de fans que está hambrienta de nuevos juegos. Pero también hay costos. Una industria dominada por un puñado de grandes empresas podría eventualmente conducir a un estancamiento creativo y otros síntomas de monopolización, como opciones limitadas y precios más altos.

Es genial ver a los desarrolladores encontrar el éxito financiero, pero es difícil no preocuparse por las ramificaciones a largo plazo para los fanáticos y creadores de los videojuegos. Para cuando veamos los resultados, puede que sea demasiado tarde.

LChR/Bloomberg