Una nueva generación de planes para desarrollar el hidrógeno como combustible está cogiendo fuerza y ha acelerado el paso en los últimos meses. Si bien las esperanzas de que este elemento sea un importante portador de energía se remontan a décadas, el reciente compromiso adquirido por la Unión Europea se complementa con un número creciente de planes nacionales y regionales en otros lugares, indicando que se ha alcanzado un umbral significativo. Sin embargo, todas comparten un lugar común: la perspectiva de que el hidrógeno es un intermediario energético indispensable en una futura economía de cero carbono, una que lleva la energía de las fuentes renovables de energía solar y eólica hasta sus diversos usos finales.

 

Intrínsecos en los planes son dos arreglos geográficos básicos. Uno está disperso, y es el hidrógeno que se convierte en combustible para edificios, calefacción de hogares y negocios, y combustible para automóviles y camiones en una red de estaciones de repostaje de hidrógeno. El otro se concentra en los centros industriales y puertos, donde se producen hidrógeno y combustibles derivados para abastecer industrias cercanas, centrales eléctricas y transporte de mercancías.

 

De los dos, el hidrógeno en los grupos industriales parece estar mejor posicionado para tener éxito en la próxima década. Ya está ahí, donde las industrias que requieren altas intensidades de energía en sus operaciones utilizan «hidrógeno gris» derivado del gas natural. Muchos planes exigen la transición primero al «hidrógeno azul» derivado de combustibles fósiles con sistemas de captura y almacenamiento de carbono (CAC), y luego al «hidrógeno verde» derivado únicamente de fuentes de energía renovables.

 

En lugar de en redes ampliamente distribuidas de hidrógeno y estaciones de calefacción y combustible basadas en hidrógeno, donde se enfrentará a una fuerte competencia de la electrificación directa, la ventaja bien puede estar en la concentración industrial, donde el hidrógeno puede satisfacer necesidades únicas y lograr rápidamente economías de escala.

 

Destacando los centros de hidrógeno

Si bien las principales agencias de energía abogan por políticas públicas integrales que respalden una gama completa de usos del hidrógeno, lo que podría llamarse un enfoque de «todos los anteriores», ven ventajas en la concentración. En su informe Green Hydrogen: A guide to policy making, publicado recientemente, la Agencia Internacional de Energías Renovables (IRENA) pone un fuerte énfasis en los clústeres industriales, puertos y ciudades donde pueden surgir sinergias entre productores y usuarios. Es aquí donde la producción electrolítica de hidrógeno a gran escala puede reducir los costos, fomentando así la demanda entre las industrias locales y permitiendo la expansión de la producción.

 

IRENA identifica lugares como entornos donde las políticas públicas encontrarán las aplicaciones de mayor valor del hidrógeno limpio. IRENA prevé el desarrollo de «valles de hidrógeno» (por ejemplo, ciudades) y «centros de hidrógeno» (por ejemplo, puertos) en etapas que comienzan con la construcción de la infraestructura básica. El informe sostiene: “Los planes y cronogramas transparentes para las redes troncales de la red de hidrógeno, el almacenamiento, las estaciones de servicio y la infraestructura portuaria pueden ser útiles en las primeras etapas para indicar las rutas futuras” (Green Hydrogen, p. 32). Luego, con la capacidad de producción establecida, deberían surgir sinergias que aumenten la demanda y realicen economías de escala en los clústeres industriales.

 

La Agencia Internacional de Energía también reconoce la importancia de los clústeres industriales en el desarrollo de hidrógeno con bajas o cero emisiones de carbono . En su informe Energy Technology Perspectives 2020, incluye al hidrógeno entre cuatro cadenas de valor de tecnología crítica que deben desarrollarse para lograr un mundo sin emisiones de carbono. Pero en el análisis de la agencia de 2019 sobre el futuro de este elemento se identifican cuatro sectores económicos o cadenas de valor clave que ofrecen las mejores oportunidades para aumentar la oferta y la demanda.

 

Entre estos se encuentran los clusters industriales, especialmente los de actividad industrial ubicados cerca de costas y puertos, donde ya existe gran parte de la demanda existente de hidrógeno puro. En estos lugares hay una industria diversa, redes de tuberías existentes, sitios potenciales de almacenamiento de CO2 (para la producción de hidrógeno a partir de gas natural y otros combustibles con CCUS) y puertos cercanos para un comercio internacional de transporte de hidrógeno. El informe destaca la región del Mar del Norte, que ofrece ventajas particulares para el desarrollo de hidrógeno limpio con sus numerosos puertos, una sólida base industrial y un alto potencial para la energía eólica marina.

 

LChR