Hubo un tiempo en el que los estados petroleros de Oriente Medio se negaban a utilizar sus joyas de la corona para conseguir dinero de inversores extranjeros, pero ya no es así. En solo unas pocas semanas, Arabia Saudí, los Emiratos Árabes Unidos, Qatar, Omán y Kuwait han acelerado planes multimillonarios para vender activos energéticos o emitir bonos a partir de ellos. Como colofón a esta tendencia, el príncipe heredero saudí, Mohammed bin Salman, dijo esta semana que el reino está en conversaciones con una «compañía energética global» no identificada, para vender una participación de unos 20.000 millones de dólares en la petrolera estatal Aramco.

El cambio subraya cómo una región que alberga casi la mitad de las reservas de petróleo del mundo está aprovechando la recuperación de los precios de la energía tras el desplome del año pasado para reforzar sus golpeadas finanzas. La transición mundial hacia una energía más ecológica no hace sino aumentar la urgencia, ya que los gobiernos necesitan nuevos fondos para invertir en nuevos sectores y diversificar sus economías. Y los inversores, lastrados por los bajos tipos de interés, están aprovechando la oportunidad.

Según el Fondo Monetario Internacional, los países exportadores de petróleo de Oriente Medio vieron crecer su déficit presupuestario hasta el 10,8% del producto interior bruto, frente al pequeño 3% anterior. El PIB de Arabia Saudí, los EAU y Qatar sufrió la mayor contracción en unas tres décadas.

Aramco y Adnoc

Saudi Aramco, la mayor petrolera del mundo, y Adnoc, que bombea casi todo el petróleo y el gas de EAU, han sido las más activas de las empresas estatales de la región. Ambos iniciaron las privatizaciones antes de la pandemia, con Aramco cotizando en la bolsa de Riad en 2019 y Adnoc vendiendo parte del negocio de distribución de combustible a finales de 2017, también a través de una oferta pública inicial.

Desde entonces, las operaciones han aumentado en número y sofisticación, al igual que el interés por el dinero foráneo. El 10 de abril, Aramco dijo que un grupo estadounidense invertiría 12.400 millones de dólares en sus oleoductos, y su próxima operación podría ser una oferta de participación en la red de gas natural. Adnoc está planeando la salida a bolsa de sus unidades de perforación y fertilizantes. Éstas seguirían a una serie de transacciones realizadas a partir de junio de 2020, en las que empresas como Brookfield Asset Management y Apollo Global Management invirtieron unos 15.000 millones de dólares en los gasoductos y bienes inmuebles de la empresa con sede en Abu Dhabi.

Mantener el control

En medio de esta oleada de actividad, las empresas han tenido cuidado de estructurar las transacciones de forma que no pierdan el control sobre los activos más importantes. Cuando se venden filiales, mantienen la mayor parte de las acciones. En los acuerdos sobre oleoductos y gasoductos, Aramco y Adnoc ofrecieron derechos de arrendamiento durante décadas en lugar de acciones directas. La firma de Wall Street Moelis & Co. asesora a ambas empresas.

«Las compañías petroleras nacionales del Golfo se han dado cuenta de que pueden vender trozos de su imperio, obteniendo dinero en efectivo sin renunciar al control», dijo Ben Cahill, investigador principal del Centro de Estudios Estratégicos e Internacionales de Washington. «Para las empresas y los gobiernos, es una combinación bastante buena».

En otros lugares del Golfo, Qatar Petroleum y las empresas estatales de Omán, como OQ SAOC, tienen previsto acudir por primera vez al mercado de bonos en dólares. Qatar Petroleum busca hasta 10.000 millones de dólares para aumentar su capacidad de exportación de gas natural licuado. En el pasado, Qatar podría simplemente haber pagado el proyecto de 29.000 millones de dólares por sí mismo. Sin embargo, el gobierno está tratando de reducir la carga de la deuda, que aumentó el año pasado, dijo Fitch Ratings en un informe esta semana. La captación de dinero a través de empresas estatales permite al gobierno proteger su propio balance.

OQ, de Omán, abrió sus libros para una venta de al menos 500 millones de dólares en eurobonos a siete años. Energy Development Oman, otra empresa estatal, podría seguirle a finales de este año, ya que pretende vender 3.000 millones de dólares de deuda. Los planes forman parte de una amplia reorganización del sector petrolero desde que el sultán Haitham Bin Tariq llegó al poder hace poco más de un año y buscó formas de atraer financiación extranjera y rejuvenecer la maltrecha economía.

Mientras tanto, la empresa estatal Kuwait Petroleum Corp. está estudiando su primer bono internacional. Este bono formaría parte de una estrategia para recaudar hasta 20.000 millones de dólares en los próximos cinco años, con el fin de compensar el déficit de ingresos previsto.

Más por venir

Es probable que las ventas de activos y deuda representen la mayor parte de las operaciones futuras, según Hasnain Malik, jefe de investigación de renta variable de Tellimer, una empresa con sede en Londres que ofrece análisis sobre los mercados emergentes. «La titulización de los flujos de caja futuros y la captación de bonos, así como las ventas de capital privado, parecen un método mucho menos oneroso para obtener financiación de los inversores internacionales que la venta de acciones a través de una OPI», afirma Malik, que ha cubierto los mercados de Oriente Medio durante más de 20 años. «Están reconociendo, con razón, que la base de inversores de renta fija y de capital privado es mayor que la de renta variable regional».

De momento, los inversores extranjeros, que rara vez han tenido tantas opciones para invertir su dinero en el petróleo y el gas de Oriente Medio, parecen contentos de poner el dinero. «No cabe duda de que habrá más», dijo Cahill. «Las compañías petroleras nacionales se observan entre sí y aprenden nuevos trucos».

LChR/Bloomberg