Bernard Madoff, el cerebro y ejecutor del mayor fraude de inversiones en la historia de los Estados Unidos (y prácticamente de todo el planeta), que estafó a decenas de miles de clientes hasta 65.000 millones de dólares, murió este miércoles a los 82 años, aparentemente por causas naturales. Habría cumplido 83 el 29 de abril. Madoff estaba cumpliendo una condena de 150 años en la prisión, donde había sido tratado por lo que su abogado calificó de «enfermedad renal terminal».

Como se recordará, Madoff se declaró culpable en 2009 de una estafa que, según los investigadores, comenzó a principios de la década de 1970 y estafó a 37.000 personas en 136 países durante cuarenta años, hasta que fue atrapado el 11 de diciembre de 2008, después de que sus dos hijos lo delataran. Entre las víctimas se encontraban famosos -el director Steven Spielberg, el actor Kevin Bacon, el ex propietario de los Mets de Nueva York Fred Wilpon, el lanzador Sandy Koufax, miembro del Salón de la Fama, y el Premio Nobel de la Paz Elie Weisel- e inversores ordinarios, como Burt Ross, que perdió 5 millones de dólares en el esquema.

Madoff insistió en que el fraude no comenzó hasta principios de la década de 1990, cuando, según dijo, «el mercado se estancó debido al inicio de la recesión y la Guerra del Golfo.» Concretamente, en un correo electrónico de 2013 a la CNBC desde la cárcel, Madoff afirmó que la ruptura del mercado que inició la Gran Recesión le llevó a su estafa. «Pensé que sería sólo una operación a corto plazo que podría recuperarse una vez que el mercado se volviera receptivo», escribió. «El resto es mi trágica historia de nunca poder recuperarme».

De hecho, según los investigadores, Madoff no ejecutó ni una sola operación para sus clientes asesores durante años. En lugar de emplear una estrategia de conversión llamada «split-strike», como afirmaba, se limitaba a depositar los fondos de los inversores en una cuenta bancaria de Chase, pagando a los nuevos clientes con los fondos de los anteriores -un clásico esquema piramidal- y proporcionando a sus clientes estados de cuenta falsificados. Los «rendimientos» de las inversiones que aparecían en esos extractos -unos 50.000 millones de dólares en total- eran pura ficción.

De película

El escándalo de Bernard L. Madoff Investment Securities hizo añicos la confianza de los inversores, ya dañada por la crisis financiera. Y provocó cambios radicales en la Comisión del Mercado de Valores, que pasó por alto el fraude durante años a pesar de las repetidas advertencias, incluidas las del investigador independiente Harry Markopolos, que se propuso analizar las improbables ganancias de Madoff y las declaró fraudulentas ya en el año 2000.

El pasado mes de junio, un juez denegó una solicitud de libertad compasiva, diciendo que Madoff cometió «uno de los delitos financieros más atroces de todos los tiempos» y que «mucha gente sigue sufriendo.»

Durante más de 50 años, Bernie Madoff fue famoso en Wall Street, un gran gestor de dinero que fundó su propia empresa a los 22 años y se convirtió en presidente no ejecutivo del Nasdaq en 1990. Se le atribuye el mérito de haber contribuido a desarrollar algunos de los sistemas y estructuras de mercado que llevaron al mercado de valores más allá del parqué y dieron lugar a la negociación electrónica moderna.

Tarde o temprano…

La vida de Madoff, y de toda su familia, comenzó a derrumbarse en 2008, en plena crisis financiera.

Inundado de solicitudes de reembolso de sus clientes, Madoff no pudo mantener la estafa por más tiempo. El 10 de diciembre de 2008, confesó a sus hijos, Mark y Andrew, que el negocio de asesoría de inversiones era todo una mentira. Madoff esperaba ganar algo de tiempo para distribuir cientos de millones de dólares en bonificaciones a los empleados y luego liquidar la empresa. Pero Mark y Andrew, que eran altos directivos de la operación comercial de la empresa -que funcionaba por separado del negocio de asesoramiento fraudulento- no quisieron saber nada y alertaron a las autoridades en el acto.

Un día después, el 11 de diciembre de 2008, el FBI allanó sus oficinas en el edificio Lipstick, en la Tercera Avenida del centro de Manhattan.

El 12 de marzo de 2009, Madoff se declaró culpable de 11 delitos federales y admitió haber operado el mayor esquema Ponzi privado de la historia. Tres meses después fue condenado a la pena máxima: 150 años de prisión con una restitución de 170.000 millones de dólares.

En el juicio, insistió en que todo había sido idea suya -que su familia no sabía nada-, a pesar de que su esposa, Ruth, había llevado la contabilidad, sus hijos eran altos cargos y su hermano menor, Peter, era jefe de cumplimiento. Pero un fideicomisario designado para rastrear los fondos para los inversores no se lo creyó. Irving H. Picard demandó a docenas de personas y entidades, incluidos los miembros de la familia de Madoff, alegando que conocían el fraude o hacían la vista gorda, mientras cosechaban millones de dólares en beneficios.

Para el hijo mayor, Mark, la sospecha era demasiado. En 2010, dos años después de la detención de su padre, se convirtió en el tercer suicida vinculado al fraude. Tenía 46 años. Cuatro años después, Andrew murió de linfoma a los 48 años. Picard acabó llegando a acuerdos con los patrimonios de los hijos, y con Ruth Madoff, que ha seguido negando cualquier conocimiento del fraude, y al parecer vive modestamente en Connecticut.

Al final, además de Madoff, más de una docena de individuos, incluido Peter Madoff, fueron condenados por delitos federales, pero ninguno de los otros fue acusado de conocer el fraude. JPMorgan Chase, el principal banco de Madoff, pagó 2.600 millones de dólares al gobierno estadounidense y a las víctimas de Madoff en 2014 para zanjar las acusaciones de que no mantuvo los controles adecuados. Después de que Chase instituyera algunas reformas no especificadas, los fiscales retiraron los cargos contra el banco.

A mediados de 2020, Picard había recuperado más de 14.000 millones de dólares para los clientes de Madoff, es decir, aproximadamente 75 centavos por cada dólar de capital que invirtieron, una cifra normalmente inaudita en un esquema Ponzi. Desde la cárcel, Madoff intentó repetidamente atribuirse el mérito de las recuperaciones, alegando que presionó a sus mayores inversores para que devolvieran parte de su dinero.

«Esas partes eran muy conscientes de las pruebas incriminatorias que yo poseía sobre su actividad cómplice, y sabiamente se presentaron a los acuerdos», escribió en 2013.

Pero Picard y los investigadores federales dijeron que Madoff nunca les proporcionó ninguna ayuda significativa. El remordimiento que afirmaba en cada mensaje también era sospechoso. En su sentencia de 2009, Madoff se dirigió a sus víctimas: «lo siento», dijo. «Sé que eso no los ayuda».

LChR